Nobel de Medicina a las investigaciones contra enfermedades trasmitidas por parásitos

El irlandés William C. Campbell, el japonés Satoshi Omura y la china Youyou Tu, reconocidos.

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El irlandés William C. Campbell, el japonés Satoshi Omura y la  china Youyou Tu han sido reconocidos con el Nobel de Medicina 2015  por el desarrollo de dos fármacos --avermectina y artemisina--, que  proporcionan a la humanidad «nuevos y potentes medios» para combatir  enfermedades trasmitidas por parásitos que afectan a cientos de  millones de personas anualmente en el mundo.

«Campbell, Omura y Tu han transformado el tratamiento de  enfermedades parasitarias», han señalado los miembros de la Asamblea  Nobel del Instituto Karolinska de Suecia tras dar anunciar el  premio.

Campbell y Omura descubrieron y desarrollaron una nueva molécula,  la avermectina, cuyos derivados han conseguido bajar radicalmente la  incidencia de la oncocercosis, o 'ceguera de los ríos', y la  filariasis linfática, conocida generalmente como elefantiasis, ambas  enfermedades tropicales desatendidas provocadas por gusanos parásitos  (helmintos); además, dicho fármaco ha conseguido mostrar eficacia  contra un número creciente de otras enfermedades parasitarias.

Omura, microbiólogo japonés y experto en el aislamiento de  productos naturales, se centró en un grupo de bacteria,  'Streptomyces', que vive en el suelo y se sabe que producen una gran  cantidad de agentes con actividades antibacterianas. Equipado con  habilidades extraordinarias en el desarrollo de métodos únicos para  el cultivo a gran escala y caracterización de estas bacterias, Omura  consiguió aislar nuevas cepas de 'Streptomyces' a partir de muestras  de suelo y cultivadas con éxito en el laboratorio.

Por su parte, Campbell, experto en biología del parásito, se unió  a la investigación del 'Streptomyces' de Omura y exploraron su  eficacia sintetizándolo en una familia de insecticidas eficaces  contra  parásitos de animales domésticos y de granja.

El agente bioactivo se purificó y fue nombrado avermectina, que  fue modificada posteriormente químicamente a un compuesto más  efectivo llamado ivermectina.  La ivermectina fue posteriormente  probado en seres humanos con infecciones parasitarias y mató con  eficacia larvas de parásitos (microfilarias).

En conjunto, las contribuciones Omura y Campbell llevaron al  descubrimiento de una nueva clase de fármacos con una eficacia  extraordinaria contra enfermedades parasitarias.

Por su parte, Youyou Tu descubrió artemisinina, un droga que ha  reducido significativamente las tasas de mortalidad para los  pacientes que sufren de malaria. Más de 3400 millones de los  ciudadanos más vulnerables del mundo están en riesgo de contraer  malaria, y cada año se cobra más de 450.000 vidas, principalmente  entre los niños.

Hasta su descubrimiento, la malaria era tratada tradicionalmente  con cloroquina o quinina. En 1960, cuando todos los esfuerzos para  erradicar la malaria habían fracasado y la enfermedad aumentaba, en  China, la galardonada investigadora trabajaba con la medicina  tradicional a base de hierbas para hacer frente al reto de  desarrollar nuevas terapias contra la malaria.

Tras diversos experimentos en animales infectados con malaria, el  extracto de la planta Artemisia surgió como un candidato interesante.  Sin embargo, los resultados fueron inconsistentes, por lo Tu revisó  la literatura antigua y descubrió indicios que la guiaron en su  búsqueda de éxito para extraer el componente activo a partir de  Artemisia.

Su descubrimiento fue el primero en mostrar que este componente,  más adelante llamado artemisinina, era muy eficaz contra el parásito  de la malaria, tanto en los animales infectados y en los seres  humanos. La artemisinina representa una nueva clase de agentes  antipalúdicos que matan rápidamente la Malaria parásitos en una etapa  temprana de su desarrollo, lo que explica su potencia sin precedentes  en la tratamiento de la malaria severa.

SUS DESCUBRIMIENTO SON UN GRAN PROGRESO

Después de décadas de progreso limitado en el desarrollo de  terapias duraderas para las enfermedades parasitarias, los  descubrimientos por los laureados de este año esta cambiando  radicalmente la situación.

«Vivimos en un mundo complejo biológicamente, que está poblada no  sólo por los seres humanos y otros animales grandes, sino también por  una plétora de otros organismos, algunos de los cuales son  perjudiciales o mortales para el hombre», señala en el comunicado la  organización.

Un grupo de importancia médica son los gusanos parásitos  (helmintos), que se estima afectan a un tercio de la población  mundial y son particularmente frecuentes en Africa subsahariana, Asia  del Sur y América Central y del Sur.

Ceguera de los ríos y la filariasis linfática son dos enfermedades  causadas por gusanos parásitos. Como su nombre indica, ceguera de los  ríos (oncocercosis) en última instancia, conduce a la ceguera, a  causa de la inflamación crónica en la córnea; mientras la filariasis  linfática, que aflige a más de 100 millones de personas, provoca  inflamación crónica y conduce a la estigmatización y la de toda la  vida incapacitante síntomas clínicos, incluyendo elefantiasis  (linfedema) y escrotal Hidrocele.

Mientras, destacan que la malaria es una enfermedad transmitida  por mosquitos causada por parásitos unicelulares, que invaden los  glóbulos rojos, causando fiebre, y en casos severos daños cerebrales  y muerte.

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